El periodo cuaternario

El Periodo Cuaternario, Cuaternario o Neozoico es el ultimo de los grandes periodos geologicos. Se desarrolla en el Cenozoico a continuacion del Neogeno desde hace 2,588 millones de anos hasta el presente. Recientemente la Comision Internacional de Estratigrafia anadio la etapa del Gelasiano al Cuaternario, adelantando su comienzo desde 1,806 hasta 2,588 millones de anos. 2 El Cuaternario se destina a cubrir el periodo reciente de ciclos de glaciaciones y, puesto que algunos episodios de enfriamiento y glaciacion caen en el Gelasiano, esto justifica su traslado al Cuaternario. 3 4 El Periodo Cuaternario se divide en dos epocas geologicas, Pleistoceno y Holoceno. El Pleistoceno, la primera y mas larga epoca del periodo, se caracterizo por los ciclos de glaciaciones. Se han sucedido numerosos periodos glaciares e interglaciares alternativamente en intervalos de entre 40. 000 y 100. 00 anos, aproximadamente. En los periodos glaciares las masas de hielo avanzan sobre los continentes cubriendo hasta un 40% de la superficie de la tierra, mientras que en los mas cortos periodos interglaciares el clima se hace mas suave y los glaciares retroceden. El Holoceno, segunda epoca del Cuaternario que comenzo hace unos 12. 000 anos y que continua en la actualidad, es un periodo

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interglaciar en el que el deshielo hizo subir unos 120 metros el nivel del mar, inundando grandes superficies de tierra.

Fue durante el Cuaternario cuando aparecio el Homo sapiens sobre la Tierra. A su vez, se extinguieron grandes especies, tanto vegetales como animales, y fueron las aves y mamiferos los vertebrados que dominaron la Tierra. En sintesis, hubo un gran predominio de los mamiferos, una gran expansion del hombre y la presencia de una flora y una fauna muy parecida a la actual, por lo que tambien se han apuntado las migraciones de grandes mamiferos o el origen del hombre como posibles criterios. Por eso, a veces es denominada etapa Antropozoica.

El genero Homo aparecio al comienzo del Pleistoceno hace 2,4 millones de anos. El Homo habilis, la especie mas antigua de este genero, vivio aproximadamente de 2,5 a 1,44 millones de anos atras. El tamano del cerebro era mayor y probablemente era capaz de la fabricacion de primitivos utensilios de piedra. El Homo erectus vivio entre 1,8 millones y 300. 000 anos antes del presente. Probablemente conocia el uso del fuego y fue el primer humano que salio de Africa, habito en Europa, China y alcanzo Indonesia.

El Homo neanderthalensis (hombre de Neandertal) habito Europa y Asia occidental desde 250. 000 hasta 29. 000 anos atras. Fue una especie bien adaptada al frio extremo y vivia en grupos organizados, de alrededor de treinta miembros. El Homo sapiens aparecio en Africa hace unos 250. 000 anos y en sucesivas migraciones, aprovechando los puentes terrestres como consecuencia del bajo nivel del mar, se extendio por todos los continentes, a excepcion de la Antartida, reemplazando a los Neandertales en Europa.