Cognicion animal

?Que pasa por la “mente” de un animal? Dentro de su medio natural, muchos animales se comportan como si reconocieran parientes, valoraran el nivel de agresividad y el tamano de sus oponentes, y recordaran las interacciones sociales que ocurrieron en el pasado. Ademas, aparentemente resuelven de forma eficiente problemas relacionados con la localizacion y cosecha del alimento. Debido a que dan evidencia de “conocer” de una forma bastante sofisticada algunos aspectos de su ambiente y de sus companeros sociales, uno podria preguntarse: ? ue es lo que pasa por la “mente” de un animal? ?Los animales son capaces de formar conceptos, de aprender el lenguaje, de tener nocion de cantidades? ?Poseen memoria y percepcion de los hechos? ?Presentan acaso procesos cognitivos complejos al igual que los humanos? Estas son algunas de las preguntas que estan en debate dentro de la comunidad cientifica y sobre las cuales centraremos nuestra atencion. A tener en cuenta

Cuando se trata de comparar las capacidades de aprendizaje o de “inteligencia” que poseen los diferentes animales, puede cometerse una serie de errores de interpretacion. Diferentes especies son sometidas a un mismo tipo de experimento, y ciertas especies generalmente aprenden a resolver el problema planteado con mayor dificultad que

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otras. Este resultado debe evaluarse con cuidado, ya que puede ser consecuencia de que el animal no se encuentra motivado o que no “entiende” el problema planteado.

No hay que olvidar que cada especie evoluciono en un ambiente ecologico y social diferente, y quizas el animal no se encuentre familiarizado con el problema o situacion al que es expuesto en los experimentos. Sin embargo, aun si estuviera familiarizado, podria no resultar importante para la historia natural de la especie. De estos hechos deriva, en parte, el cuidado que se toma al valorar cuan “inteligente” o cuanta capacidad de aprendizaje tienen los diferentes animales. ?Pueden formar conceptos? Conceptos de objeto

Al presentarle varias fotografias a un animal cuando solo algunas de ellas muestran ejemplos de una determinada categoria de objeto, como por ejemplo personas, podemos evaluar su capacidad de formacion de conceptos. Para ello se debe recompensar al animal cada vez que emita una respuesta correcta; por ejemplo, cada vez que una paloma picoteara una tecla en respuesta a la aparicion de una o varias personas en la fotografia. Si la paloma solo picotea consistentemente cuando observa fotografias con personas, entonces podemos asumir que formo el concepto “humano” o “persona”.

Aunque podria argumentarse que las palomas estarian respondiendo a otros aspectos de la fotografia como su brillo, cuando estos se regulan las palomas todavia son capaces de formar conceptos como “humano”, “arbol” y “agua”. 4 | La importancia biologica de esta capacidad en las palomas radica en que interactuan con dichos conceptos en condiciones naturales. Los primates, en cierto modo, poseen la capacidad todavia mas desarrollada de formar conceptos que las palomas.

Asi, los macacos rhesus (Macaca mulatta) aprenden a distinguir diapositivas con individuos de su misma especie de otras con individuos de macacos japoneses (Macaca fuscata) que presentan un aspecto similar. Esto les permite tomar las “estrategias sociales correctas”. Conceptos abstractos Para formar estos conceptos, el animal debe ser capaz de extraer un principio que se aplique a una gran variedad de circunstancias. Se ha estudiado la formacion del concepto de similitud tanto en aves como en mamiferos.

Para ello, se presentan tres estimulos, dos de los cuales son similares, y se recompensa al animal cada vez que elija cada uno de los dos estimulos. Una vez aprendida la respuesta correcta, se presenta un nuevo trio de estimulos en el que tambien dos de ellos son similares. Si el animal mejora su aprendizaje, es decir, si elige cualquiera de estos dos estimulos mas rapidamente, se puede suponer que ha formado el concepto de similitud o igualdad. De forma analoga, se puede generar el concepto de disimilitud si se recompensa al animal cuando elige el estimulo diferente.

Los estudios demuestran que varias especies de aves asi como mamiferos poseen la capacidad de formar conceptos abstractos tanto de similitud como de disimilitud. ?Poseen la capacidad de aprender un lenguaje? Como ya hemos visto, ciertos animales diferentes al hombre poseen la capacidad de formar conceptos. Por otra parte, sabemos que los conceptos pueden ser representados a traves de simbolos o palabras, entonces, ? podran tambien estos animales aprender el significado de los simbolos o las palabras?

Un caballo llamado Hans el Listo y su dueno despertaron las primeras controversias en lo que respecta al lenguaje. Cuando su dueno le hacia preguntas matematicas, Hans el Listo respondia correctamente golpeando con sus cascos el suelo. Hans parecia entender lo que su dueno le preguntaba. Sin embargo, experimentos posteriores demostraron que de manera inconsciente su dueno realizaba movimientos sutiles de su cabeza y rostro, indicandole a Hans que dejara de golpear el suelo una vez que lo hubiera hecho el numero de veces suficiente.

El hecho de que un humano transmita pistas para que un animal emita “respuestas  aparentemente inteligentes” se ha popularizado con el nombre de “fenomeno de Hans el Listo” y ha llevado a que los investigadores extremen los cuidados al realizar experimentos complejos como los de comprension linguistica. Algunos ejemplos de lenguaje animal Si bien pueden existir grandes controversias como en el caso de Hans, en general se ha visto que algunos animales diferentes al hombre poseen la capacidad de aprender un lenguaje rudimentario. Los grandes simios, por ejemplo, despues de ser instruidos por mucho tiempo, pueden comunicarse usando simbolos que representen objetos y acciones. No obstante, aunque la distancia que nos separa no es tan larga, no son capaces de aprender el lenguaje sin la ayuda del hombre, y el domino de la sintaxis que llegan a desarrollar es muy limitado. Si al parecer el abismo que existe entre grandes simios y humanos en lo que respecta al lenguaje no es tan grande, ? por que los grandes simios no han desarrollado de forma natural el lenguaje?

La respuesta probablemente se encuentre mas relacionada con problemas en la produccion de sonidos (debido a que poseen un aparato fonador distinto) que en la comprension del habla. La postura bipeda quiza favorecio a que se desarrollara solo en humanos un aparato fonador anatomicamente adecuado para la produccion de sonidos como las consonantes, vitales en el desarrollo del lenguaje oral. 6 Ademas de los grandes simios, algunos estudios sugieren la existencia de un potencial rudimentario para aprender algun tipo de lenguaje en muchos mamiferos marinos.

En las aves, por otra parte, se ha visto que, ademas de formar conceptos, en algunos casos tambien pueden expresarlos vocalmente. Asi lo demostro Alex, un loro gris (Psittacus erithacus) que aparentemente entendia los conceptos igual y distinto, y ademas era capaz de expresarlos vocalmente. Este loro aprendio a discriminar entre 80 objetos diferentes, asi como a responder correctamente si dos objetos nuevos diferian en color o en forma. ?Poseen la capacidad de estimar algun tipo de cantidades?

Si bien las capacidades cuantitativas de los animales distintos al hombre son limitadas, algunos animales, entre ellos ciertas aves y mamiferos, poseen la capacidad de estimar algun tipo de cantidades. Si el alimento es abundante y esta bien distribuido, las probabilidades de que un animal lo encuentre son muchas. Sin embargo, cuando el alimento se encuentra en mayor medida en ciertas zonas, el animal debera buscar formas para encontrarlas e identificarlas. Asi pues, cuando se expuso a carboneros comunes (Parus major) ante parcelas de distinta densidad de alimentacion, durante los primeros minutos estas ves buscaban el alimento de forma aleatoria en varias parcelas, pero luego de un breve periodo pasaron la mayor parte del tiempo alimentandose en la parcela con mayor cantidad de comida. Al parecer, durante los primeros minutos los carboneros obtuvieron informacion sobre la densidad de alimento que existia en cada parcela de alimentacion, es decir, evaluaron la calidad de cada una. Esto ultimo era justamente lo que les permitia elegir la mejor parcela para alimentarse, y permanecieron en ella por mas tiempo.

La capacidad de estimar algun tipo de cantidades no solo puede servir para abandonar la parcela en el momento mas adecuado, sino para definir el momento en el cual existe una cantidad de alimento dado (u otros recursos) como para defenderla de los intrusos. Para finalizar, mencionemos que se ha visto que tambien las palomas tienen la capacidad de estimar algun tipo de cantidades, ya que en un experimento se demostro que son capaces de distinguir si se ha producido mayor cantidad de destellos de luces azules que rojas o si se ha producido lo contrario.

La capacidad de estimar una cantidad mayor o una cantidad menor tambien se ha visto en primates como los chimpances y los macacos rhesus. Memoria y percepcion Indudablemente los animales diferentes al hombre han de tener sistemas para organizar y almacenar la informacion. Desde la decada de 1980, por ejemplo, varias pruebas senalan que al menos algunas especies de aves poseen la capacidad de recordar en que lugar escondieron las provisiones, sin embargo, el recuerdo es mas especifico de lo que se pensaba, or lo menos en algunos casos. Los carboneros palustres (Parus palustris) ejemplifican este hecho: en un experimento se dejo a estas aves esconder dos tipos de semillas, uno de ellos era el preferido. A continuacion se sacaron las semillas de los escondites para evitar cualquier pista. Los investigadores observaron que cuando estos carboneros palustres tuvieron la posibilidad de recuperar sus semillas, se dirigieron primero a los escondites que antes contenian sus semillas predilectas.

Ademas, los carboneros palustres demuestran que las aves pueden tener la capacidad de recordar si el alimento almacenado ha sido recuperado o no, pues tienden a buscar semillas solo en los escondites que no han sido visitados. Si hablamos de percepcion en los animales, no debemos dejar de mencionar dos puntos: 1)  Las imagenes de busqueda: cuando uno sabe con exactitud lo que busca, probablemente es mas facil que lo encuentre, de esto se tratan las “imagenes de busqueda”. Lo mismo sucede en el resto de los animales, esto les facilita tanto la obtencion de alimento como la identificacion de potenciales predadores.

En animales como los primates, las imagenes de busqueda tambien ayudan al reconocimiento individual de sus companeros de grupo, y en algunos casos incluso se perciben relaciones familiares. 7 2)  La permanencia de objeto: es otro fenomeno relacionado con la percepcion, que tambien facilita la obtencion de alimento ademas de otras actividades relacionadas. El concepto de “permanencia de objeto” trata de la capacidad de percibir que un objeto existe de forma continua aunque no este a la vista.

Aunque una gran variedad de animales posee este concepto desarrollado a un nivel simple,8 perros y primates terrestres aparentan poseer un nivel mas complejo del mismo. 9 Hasta aqui hemos tenido en cuenta algunos aspectos basicos de la cognicion animal; para finalizar consideraremos otros procesos cognitivos que son todavia mas complejos y que hasta hace relativamente poco eran considerados solo en los humanos. Los procesos cognitivos complejos La intencionalidad y la planificacion Permiten preparar al animal para los sucesos que enfrentara en el futuro.

Un trabajo bastante convincente que da indicios de su posible existencia es el realizado en condiciones naturales con chimpances: en el medio natural, las madres de estos primates dejan objetos que podran ser utilizados como yunques o martillos cerca de nueces, o a veces depositan nueces sobre la piedra que actua como yunque (hembras sin crias no presentan estos comportamientos). Y aun mas, las madres, en general, no hacen caso al pedido de sus crias para obtener nueces ya cascadas, asi ayudan a que las crias aprendan a cascar las nueces por si solas; de esta forma las madres promueven el aprendizaje del uso de instrumentos en sus crias.

Aunque puede atribuirse a otras causas, este hecho puede ser tomado como una posible evidencia de intencionalidad o planificacion. El autorreconocimiento10 ?Acaso los animales se ven a si mismos como algo distinto del medio y del resto de los animales? Considerando el conjunto de investigaciones que se han realizado, se puede decir que hay suficientes pruebas que indican la existencia de autor reconocimiento en ciertas especies no humanas. Al respecto, Gordon G. Gallup Jr. observo como reaccionaban los chimpances al presentarles un espejo.

Si bien al principio se mostraban como si estuvieran observando a otro chimpance, luego de unos dias comenzaban a explorarse partes del cuerpo que no podian verse sin la ayuda de un espejo. Para saber si esto podia estar indicando algun tipo de autor reconocimiento, se anestesio y pinto a cada chimpance en orejas y frente con pintura no irritante e inodora. Posteriormente, al ver que no notaban la pintura, pues rara vez se tocaban las manchas, se les presentaba un espejo. Al verse reflejados, los chimpances tocaban con mayor frecuencia sus manchas de pintura.

Este tipo de autor reconocimiento tambien ha sido observado en orangutanes. La teoria de la mente Esta teoria hace referencia a la posible capacidad de atribuir intenciones, estados de conocimiento y sentimientos a otros individuos. El estudio de autor reconocimiento en chimpances mencionado anteriormente permite pensar que en ellos por lo menos existe el primer paso para su desarrollo: el concepto del “yo”. Las pruebas que existen hasta hoy proponen que al menos algunos simios poseen rudimentos de esta teoria aunque se diferencien del grado de sofisticacion alcanzado en los humanos.

No sabemos si este resultado es consecuencia del escepticismo en la interpretacion de los datos o si realmente se han evaluado de forma correcta las diferencias que poseemos al respecto. Aun faltan numerosos estudios para evaluar esta teoria; la tarea, claro esta, no es sencilla. La conciencia Segun el psicologo Donald Griffin, no podemos rechazar la posibilidad de que algunos animales posean “conciencia”. De cualquier forma, si fueran conscientes, no significaria que, en comparacion con nosotros, tuvieran la misma conciencia de si mismos y de su existencia.

La tarea de evaluar los indicios de existencia de conciencia es tambien dificil, incluso en humanos que pueden expresarse mediante el lenguaje. ?Puede uno afirmar que lo que experimenta una persona de forma consciente es comparable a lo vivido por otra? O por decirlo de otra forma, ? puede uno afirmar que el sabor de un caramelo de vainilla es el mismo en diferentes personas? Para cerrar conceptos Animales distintos del hombre son capaces de formar conceptos y estan capacitados para evaluar algunos aspectos cuantitativos. Asimismo, pueden llegar a aprender un lenguaje para comunicarse, aunque sea de forma rudimentaria.

Sin embargo, necesitan de los humanos para lograrlo y estan limitados por la anatomia de su aparato fonador. Ciertos animales, ademas, aparentemente poseen cogniciones complejas, principalmente los grandes simios. No podemos responder con los metodos cientificos de hoy en dia si los animales distintos del hombre poseen conciencia. De todas formas, no tenemos por que descartar en principio la posibilidad de su existencia. La creciente necesidad de saber cuanto se acerca el resto de los animales a nosotros, por lo menos a este respecto, seguira nutriendo el avance en el conocimiento de la cognicion animal.